The Past Tense of Verbs

Russian language has three tenses, present, future and past. Today’s lesson is about the past tense. This is the easiest tense to form.

Russian verbs in the past tense is easy to form. In opposition to other tenses which have a different ending according to the subject (я, ты, он, она, оно, мы, вы, они), the past tense has only four different endings according to the number and the gender.

To form the past tense, it is necessary to use the stem of verbs. In most cases, it is obtained by dropping the final -ть of the infinitive and to replace it by when the subject is masculine, -ла when the subject is feminine, -ло when the subject is neuter or -ли for the plural form.

Masculine Feminine Neutral
Singular -ла -ло
Plural -ли -ли -ли

Example with the verb “читать” (to read)

Present tense Past tense
Я читаю читал (masculine) читала (feminine) читало (neuter)
Ты читаешь читал (masculine) читала (feminine) читало (neuter)
Он читает читал
Она читает читала
Оно читает читало
Мы читаем читали
Вы читаете читали
Они читают читали

Read the following sentences:

  • Меня зовут Антон. Вчера я читал новую газету. (My name is Anton. Yesterday I read a new newspaper.)
  • Меня зовут Марина. Я читала старое письмо. (My name is Marina. I read an old letter.)
  • Он читал газету. (He read the newspaper.)
  • Она читала доклад. (She read the report.)
  • Мы читали дневник. (We read the diary.)
  • Вы читали книгу? (Did you read the book?)
  • Дети читали сказку. (The children read a tale.)

The past tense of verbs ending with the particule -ся

Intransitive verbs are verbs that end with -ся (заниматься: to be occupied with , учиться: to study, улыбаться: to smile…)

Masculine Feminine Singular
Singular -лся -лась -лось
Plural -лись -лись -лись
Present tense Past tense
Я занимаюсь занимался (masculine) занималась (feminine) занималось (neuter)
Ты занимаешься занимался (masculine) занималась (feminine) занималось (neuter)
Он занимается занимался
Она занимается занималась
Оно занимается занималось
Мы занимаемся занимались
Вы занимаетесь занимались
Они занимаются занимались

Read the following sentences:

  • Меня зовут Андрей. Я занимался спортом в университете. (My name is Andrei. I played sport at university.)
  • Меня зовут Наташа. Я училась в институте в Москве. (My name is Natasha. I studied at the institut in Moscow.)
  • Он родился в северной деревне. (He was born in a northern village.)
  • Она недавно научилась читать и писать. (She recently learned to read and to write.)
  • Мы познакомились в университете. (We got acquainted at university.)
  • Вы уже давно познакомились? (Have you known each other for a long time?)
  • Они встретились в детстве. (They met in childhood.)